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Bilad Sayt

Having travelled to Oman recently, I came back to Qatar deeply impressed and humbled. Not only have I never before been more welcomed by the people, but I realized quite a few significant differences to the society I experience in Qatar every day.

My feeling was a mixture of unprecedented hospitality and generosity by the locals, a warm ambiance of helpfulness in every situation that I encountered and a lasting curiosity for my own cultural background. I asked myself, why?

The first explanation that came to my mind was the way the population constitutes itself. The majority of the people living in Oman is in fact of Omani nationality. Out of the roughly 3 million people living in Oman, a relatively low number of only 550.000 is of foreign nationality. This is in contrast to the other gulf countries (except Saudi Arabia), where an expatriate workforce outnumbers the locals by far. Being a minority in their own country imposes different challenges on the cultural identity and socialization of a people. Omanis do not face that challenge, also thanks to extensive government initiatives to increase the percentage of Omanis in various economical sectors. This has somehow stabilized the number of  immigrants to the current level. The best way to observe one of the omanization policies is taking a taxi in Muscat. The drivers are almost without exception Omanis with Balochi origin.

Photo of traditional omani headdress

To explain the openness of the people in Oman (including the immigrants that I met) with just their number does not really satisfy me. I asked myself, whether it might be the bedouin culture with its deeply rooted values of hospitality and loyalty that made Omani people so famous for their friendliness and ethical values. Yet, Oman shares its bedouin history with the rest of the Arabian Peninsula, but what makes Oman different from its neighbors? Oman has prospered on ocean trade in the indian ocean, but so have the previous tribes in the contemporary states of Qatar, Bahrain, Kuwait and the UAE. Any explanation has to look further.

Oman is distinct from most other islamic countries except Zanzibar, in that three-quarters of the Omanis are Ibāḑī Muslims. They believe that the attitude of a true believer is based on three religious obligations:

  • walāyah: friendship with the practicing true believers
  • barā’ah: dissociation towards non-believers and sinners
  • wuqūf: reservation towards people with unclear believe

It is thus very surprising to see the unconditional friendship the Omani people offered to many people I know, who do not follow Islam.

Even discussions among other western friends about my initial question, did not produce any useful conclusions. While not claiming any level of expertise about the real reasons, I talked to Omanis and asked them what they think:

First, they were humbled, but at the same time they felt comfortable expressing their pride of being Omani and being associated with an extraordinary set of values.

First they named the fact, that people in Oman do not mind physical, hard work. Even if the working conditions are strenuous, in the desert or in hot weather in general. Several People told me, they like the hard-working history of the germans and feel close to that.

Another reason, I heard often, was the recent history with the current ruler Sultan Qaboos, who invested heavily in education as soon as he overthrew his father, about 40 years ago. In fact, today most children enjoy a solid base education, even if they live in remote villages, which is in part thanks to Qaboos’ accompanying investments into the infrastructure. Most of the children I met, spoke very fluent english, even at the age of 7. This is quite remarkable, when you realize, that Oman’s tourism industry is way behind most of the other arab countries. — On a side note I have to mention that Oman has probably the biggest potential for further touristic development when it comes to its contrasting and diverse nature and combined with the inviting people.

Omani_children (2)

Yet the most common explanation by the people I asked is the Omani’s strong connection to their respective cultural heritage, which has unique facets in the different regions. Be it music, crafts, clothes, food or trades. This is a stark contrast to the other oil rich gulf countries, where a lot of people see big parts of their cultural heritage slowly disappearing into folkloric reenactment or expensive self entertainment (like falcon hunting or camel racing). In the northern Omani city of Sur, for example, you can find many workshops that specialized on the making and artistically carving of wooden doors. They are famous all around the country. A popular explanation for why these old traditions could survive until today is the fact that most Omanis do not live in the cities, but still live like nomads, tending to their camels, goats or sheep in the search of fertile feeding grounds.

Omani_fishermen (2)

It is this connection with the history and heritage that I could feel in everything the people do, in daily life. I am grateful to have been able to experience some parts of this culture by the people who invited me and my travel partners.

Being back in Qatar I wonder how the people can ever be inspired to develop a similar attitude towards foreigners and their cultural heritage.

I have to say that all arabs in general and arabs from a bedouin culture share the same values of hospitality and generosity. When being invited by locals in Qatar, you will probably get a similar impression about their hospitality and generosity. For many visitors it is just a little harder to meet Qataris in a purely private environment. The best chances of meeting locals in Qatar is probably going to the remote areas of the desert. It is there that you resemble the nostalgic and lone explorer who came to a new land (maybe by camel) who will be invited into a camp just out of the bedouin imperative of hospitality.

Omani_beduin_camp_desert

You will possibly then feel the shared culture of Qatar, its neighbors and  Oman. I encourage anyone to look beyond modern clichés and stereotypes and discover their own relation with this part of the world. It is worth the effort!

Sometimes it is the locals who break the ice, sometimes it has to be you.

Die letzten Tage habe ich mehrfach genutzt, um über Qatar zu sinnieren. Ich habe mich gefragt, welche Eigenschaften diesen kleinen, aber zunehmend selbstbewusster auftretenden, Staat auszeichnet und was andere Menschen darüber wohl denken. Ich habe dazu  verschiedene Menschen befragt, immer wenn sich dazu die Gelegenheit ergeben hat. Herausgekommen ist dabei eine Liste der verschiedensten Meinungen. (Die Meinungen repräsentieren nicht immer meine Ansicht. Ich möchte diese aber an dieser Stelle teilen. Inhaltlich redundante Beiträge habe ich gestrichen):

– Eine kleine Oase in der Staubwüste
– Das Eldorado für Architekten
– Ein Kompromiss zwischen Orient und Okzident
– Stadtentwicklung auf Steroiden
– Das Potential als Kit der arabischen Welt
– Der erste Versuch der Nachhaltigkeit eines Ölstaates
– David gegen Goliath
– Gesellschaftliches Experiment
– Ein Landcruiser Testparcour
– Moderner Schmelztiegel der Kulturen
– Ein neues Singapur im Inkubator
– Ein unechtes Bild von Fortschritt
– Einkaufszentrum am persischen Golf
– Drittwohnsitz für schwerreiche Expats
– Arbeitslager für Südasiaten
– Ein großer Unicampus mit Tankstelle
– Eine braune Staubschüssel
– Ein ehrgeiziges Land
– Ein zukünftiger globaler Spieler
– Altersresidenz für Beduinen
– Actionsportparadies
– Dubai vor 15 Jahren
– Klondike der Neuzeit
– Medienzentrum der arabischen Welt
– Klein Kerala
– Permanente Autoshow
– U Turn Paradise
– Mehr Kreisverkehre als in Frankreich
– Drive-In für Alles
– Eine riesige Chance

Auch wenn Qatar ein junges Land ist, gibt es eine Reihe von Traditionen, die mir bewahrenswert scheinen. Auch wenn diese scheinbar lediglich eine folkloristische Kulisse darstellen, bieten sie für mich einen Schlüssel im Verständnis der qatarischen Kultur. So ist die Beziehung zum Meer als Einnahmequelle (Perlen) auch heute noch wichtig (Gas). Die Wurzeln in der Beduinenkultur erklären vielleicht die Vorlieben der modernen Wüstenschiffe (Landcruiser, Patrol & Co.) als Ersatz für Kamele. Und der frühe Handel mit Indien erklärt vielleicht die hohe Affinität für die indische Kultur und die hohe Präsenz der indischstämmigen Bevölkerung.

Für mich bleibt Qatar eine Chance, ein paar der gesellschaftlich drängenden Herausforderungen schneller anzufangen, als es in Europa möglich ist. Bei aller internationaler Kritik an Qatar, darf man auch anerkennend auf die Entwicklung der letzten hundert Jahre schauen. Europa hat dafür viele Jahrhunderte mehr gebraucht. Mit dem Ehrgeiz der jetzigen Regierung, könnte Qatar tatsächlich zu einem Vorbild für viele Staaten werden. Zumindest in der Region, vielleicht darüber hinaus. Es wäre Qatar zu gönnen.

Ich empfehle hier, sich eine eigene Meinung zu bilden, und nicht so sehr der Volksmeinung zu folgen. Es scheint mir, dass diese oft am sprichwörtlichen Jägerzaun endet. Ich denke, wer neugierig bleibt ist im Vorteil.


The entrance to Musfur Sinkhole appears to be rather small.


But with each step down, it widens and reveals its true size.


The ground is scattered with Rocks from the ceiling and very fine sand.


This is probably the prime spot for bouldering in all of Qatar.


Thus most of the time there are a few motivated climbers around.


The temperature inside is comfortable and soothing.
Very different from the desert climate outside


Only with a reference point you can grasp the cave’s real dimensions

Being outside again and seeing signs of civilization feels surreal after a couple of hours underground.

This natural phenomenon is not secret but to many people in Qatar it is not really known. Hence it is a safe bet if you want to get away from the hustle and bustle of Doha. Unfortunately though, some people started to abuse the walls to apply graffiti. In the case of the so called camel-kiss, a funny and tricky boulder route, it seems funny, but altogether this ruins the unique and pristine appearance of the cave. I ask myself again, how can Qatar raise awareness for its environment? In a country that has only a few dozens of extraordinary natural sites, there is no satisfying explanation to why they are not protected and treated with consideration.

People will always want to leave the city with its countless amenities to see something wild. After having lost a few local species to extinction, like the sand gazelle and the golden jackal, Qatar would do good to at least protect the remaining natural sites.

How to get to Musfur Sinkhole Qatar

Recently a group of people started a project to make unique and authentic offbeat places in Qatar available to the public. It is called offbeat Qatar. Musfur Sinkhole is also featured there. They talk about what to see and what to do there, best way to Musfur Sinkhole and the best time to go. Go and have a look here.

A full day kept me busy, but unable to talk about any of my cultural observations. I do want to share the photos of a great natural wonder of Qatar though. It is a cave that is also a sinkhole in the middle of the desert. Perfect for bouldering and perfect to enjoy a lovely 22 degrees without any air condition. You have I share it with a multitude of animals. From birds to bugs and even foxes. I hereby declare it a «must see», when you come to Qatar .

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Apart from unexpected signs like the camel one, you can encounter another rare species of road-features in Qatar: Speed-bumps, literally in the middle of the desert. Without any residents interested in protecting their playing children or lowering the traffic noise. Speed-bumps like this scare the crap out of you when you suddenly see them at night without real warning and you have to break hard not to go flying on them. I really wonder who came up with some of the ideas, and why.

What I find funny, is that people tend to drive around these speed-bumps rather than decreasing their speed. Either they don’t care about their car, or they can just afford making these crazy moves.

Camel_crossing

Seriously I have no idea, of why there would be camels crossing the road here. Far from the highways, there are still places to go on a good old fashioned road trip on near deserted roads through the landscape of Qatar.

 

Dieses Wochenende habe ich ausschließlich zur Erholung genutzt. Die letzte Nacht habe ich daher in der Wüste am Strand verbracht. Mit drei Freunden bin ich gestern zeitig aus Doha aufgebrochen, so dass wir unser Camp noch vor Mitternacht beziehen konnten. Ein wenig weg vom Trubel hatten wir unseren privaten halbwegs einsamen Strandabschnitt. Dort haben wir ein leckeres Picknick gegessen und anschließend ein Bad im Meer genommen. Dieses war am Ufer ziemlich warm und bis auf die entstaubende Funktion wenig erfrischend. Wir gingen also weiter ins seichte Wasser, um schließlich herauszufinden, dass das Wasser dort immer wärmer wurde.

Beim Schwimmen konnten wir ein spektakuläres Naturschauspiel beobachten. Jede Bewegung im Wasser löste einen Sturm heller funkenähnlicher Leuchtpunkte aus. Diese wurden durch einzellige Algen ausgelöst, die auf physische Belastung mit Biolumineszenz reagieren. Dabei kommen diese Organismen pro Liter Meerwasser bis zu millionenfach vor.

Die zweite temperaturabhängige Erfahrung war das unmittelbare Erleben thermischer Phänomene. Bei unserer Ankunft herrschte ein steifer auflandiger Wind vor und trotzdem eine stark schweißtreibende Schwüle, die nur aufgrund des Windes aushaltbar war. Ungefähr um 1.00 Uhr morgens herrschte plötzlich Windstille und der Schweiß rann augenblicklich noch stärker als zuvor. Kaum 10 Minuten später trat zunächst eine leichte ablandige Brise auf, die unseren Rücken erfrischte und die Schwüle blitzschnell vertrieb. Es war kühle Luft aus der Wüste hinter uns. Bis etwa vier Uhr morgens konnten wir so sehr angenehm schlafen, bis sich der Wind erneut zu einer feuchtheißen Meeresbrise wandelte. So deutlich habe ich den thermischen Wandel zwischen Tag und Nacht noch nicht erlebt.

Da ich selbst hier noch kein Auto besitze und ein geländetaugliches Allradfahrzeug obligatorisch ist, bleibt mir ein Ausflug tiefer in die Dünenlandschaft, die im Süden Qatars eine natürliche Grenze zu Saudi Arabien bildet, bislang verwehrt.

Anbei ein paar Eindrücke:

Torch Tower

Aspire ist eines der Vorzeigeobjekte Qatars. Es handelt sich um eine Sportakademie, die zum einen Sporttraining auf Weltklasseniveau anbietet. Das spricht vor allem gutbetuchte Eltern weltweit an, die ihre kostbaren Zöglinge dort in fachkundige Obhut geben und zu Tennis- und anderen Sportprofis herantrainieren lassen können. Andererseits gibt es Einrichtungen, die hauptsächlich von Breitensportlern genutzt werden. Darunter ein nennenswerter Anteil von Qataris. Dementsprechend werden freie Plätze zuerst an Qataris, dann an ausländische Einwohner mit Aufenthaltserlaubnis und schließlich an Ausländer ohne Aufenthaltserlaubnis vergeben.

Neben dem aktuellen Sportbetrieb waren einige der Einrichtungen 2006 Austragungsstätten der Asian Games. Eine Art Olympiade zwischen asiatischen Staaten. Ein Wahrzeichen ist der sogenannte Torch Tower in dem heute ein Hotel samt langsam rotierenden Panoramarestaurant in der 47. Etage residiert.

Von dort hat man einen atemberaubenden Blick auf ganz Doha und das Umland. Die grünen und gepflegten Sportanlagen wirken dabei inmitten des Wüstenstaubs etwas deplaziert, und leicht surreal. Etwas weiter entfernt kann man die Siedlungsanlagen entdecken, die wie synthetische Legostädte, auf dem (heute digitalen) Reisbrett entworfen, sich in Reih und Glied präsentieren.

Für Qatar hat Aspire neben den Prestigegründen als Bildungsstandort auch die Aufgabe einen wettbewerbsfähigen heimischen Sportnachwuchs auszubilden. Vielleicht kann Qatar so zukünftig noch mehr Medaillen gewinnen, ohne weitere Sportsöldner anheuern zu müssen.

 

Torch Tower fassade

Aspire football fields

Fire-damage at the Villagio shopping-mall

Wedding-tents

Aspire Stadium

Wadi

For english text

Ein Wadi (وادي) ist ein trockener Bach oder genauer gesagt ein Regenabflussbett, welches nur nach Regen Wasser führt. Der in Qatar in der Regel nur auf wenige Wintertage konzentrierte Regen, kann von der ausgetrockneten Erde nur schlecht absorbiert werden und fließt somit rasch in den Vertiefungen zu kleinen Flüssen heran. Manche dieser Wadis enden in Oasen, manche münden ins Meer. In Ländern mit Gebirgen kann es fern des Regens auch inmitten von Wüstengebieten zu einer Springflut kommen, die jährlich zahlreiche Menschen das Leben kostet. Da Qatar aber eine sehr flache Topografie aufweist, ist das Risiko beinahe auszuschließen.

In Doha gab es früher Wadis, die über einen längeren Zeitraum im Winter mit Booten befahrbar waren. Heute jedoch sind deren Überreste aber meist zugeschüttet und durch Straßen und Gebäude überbaut. Ein modernes Kanalsystem hat die Funktion der Wadis übernommen.

In einer autofreien Fiktion kann ich mir gut eine Wüstenhafenstadt mit einem Kanalsystem vorstellen, welches neben einer bequemen Transportsystem auch eine das Klima regulierende Wirkung hat. Nicht so umfangreich wie in Venedig, aber doch als landschaftsprägendes Element.

Ein nur bedingt befriedigender Ersatz ist ein Einkaufszentrum in Doha, in dem man mit originalen venezianischen Gondeln Shoppen “fahren” kann, inklusive gewölbtem Himmelszelt und “europäischen” Fassaden. Sollte je ein kostengünstiges und energieeffizienteres Verfahren zur Entsalzung von Meerwasser erfunden werden, will ich auch nicht ausschließen, dass Qatar sich einmal zu einer durch und durch grünen Landschaft verwandelt.

// English

A wadi (وادي) is the arabic name for a valley or dry riverbed, that only contains water after rainfall. Even though the water seldom travels far due to the porous materials, that will absorb it quickly, the water can originate from distant mountains and produce flash-floods. They are responsible for several deaths worldwide. Due to the absence of mountains the risk of flashfloods is significantly lower. Some of the Wadis just end in the middle of the desert, some lead directly into the sea.

In the past, there were a few Wadis in Doha that could be travelled by boats. Traders used this effortless means of transport during the winters. But nowadays, most of the wadis have been filled and replaced by a modern sewer systems.

When I try to picture a more reasonable alternative to the current car traffic-oriented city-planning in Doha, one of the first things that come to mind is a system of channels. It could be filled with sea-water and regulate the climate through evaporation and through the replacement of the heat-absorbing and conserving paved streets. Even though this seems a little utopian now, it is certainly an interesting idea, that draw some inspiration from the wadis.

Today, if you would like to sit in a boat in urban Doha you could either roam the bay in a yacht or head to the shopping-mall Villagio in the southwest of the city. Once you were able to sit in an original venetian gondola and check out the stores while being on the water. Yet the mall remains closed. Rumor has it, that despite the terrible fire-accident that occured there and killed several people, it might reopen its doors to the public at least in some parts soon. Until then, if you want to experience the outdoors, you have to hop on a SUV and drive into the desert or to one of the many beautiful beaches.

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